Milky Way

Voie Lactée

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Notre Galaxie

La Voie lactée est la galaxie dans laquelle se trouve notre système solaire. De la Terre, elle est visible comme une bande brillante dans le ciel étoilé. Elle contient des planètes, des nuages de gaz et des étoiles. Selon les estimations les plus récentes, elle se compose d'environ 100 à 300 milliards d'étoiles, y compris les 6 000 étoiles que l'on peut voir à l'œil nu. L'âge de la Voie lactée est estimé à 13,6 milliards d'années et son diamètre entre 170 000 et 200 000 années-lumière.

Le phénomène

La rayure frappante, mais peu reconnaissable dans le ciel nocturne, est constituée d'étoiles qui ne peuvent être reconnues individuellement par l'œil. Ils semblent donc se confondre et former une masse laiteuse. Dans l'hémisphère nord, on regarde vers le bord de la Voie lactée, dans l'hémisphère sud vers le centre lumineux.

La forme et la structure

Basé sur le comptage systématique des étoiles, l'astronome britannique Wilhelm Herschel a reconnu la forme du disque de la Voie lactée dèjà en 1785. Au cours d'une étude des amas globulaires en 1919, l'astronome américain Harlow Shapley a pu déterminer que le Soleil se trouve à la limite de la galaxie et non, comme on le supposait auparavant, au centre. Il a également donné une première estimation de la taille de la Voie Lactée. Jusqu'aux années 1990, une galaxie spirale bien proportionnée semblable à la nébuleuse d'Andromède était supposée. D'après les dernières découvertes, il s'agit cependant d'une forme plutôt allongée.

Le nom

Les astronomes grecs appelaient la Voie lactée « galaxias », d'où le terme moderne de galaxie est dérivé. Le nom cache "gala", qui signifie "lait". Dans l'Antiquité, on reconnaissait beaucoup plus clairement la bande dans le ciel, qui semblait presque blanche.

Selon la mythologie grecque, la Voie lactée est le lait d'Héra. Zeus voulait donner à son fils illégitime Hercule des pouvoirs divins et le mettre à son sein pendant sa sieste de midi. Quand Héra s'est réveillée et a repoussé son fils détesté, son lait s'est répandu dans tout le ciel.

L'avenir

On suppose que dans quelques millions d'années, la Voie lactée et la galaxie voisine Andromède vont entrer en collision. En cas de collision, les corps célestes se déséquilibreraient. La Voie lactée n'est pas plus grande, mais plus massive que la galaxie voisine et tourne plus vite, de sorte qu'elle prendrait probablement le dessus sur la constellation d'une nouvelle galaxie.

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